Le puissant prince héritier d’Arabie saoudite, Mohammed ben Salmane, est arrivé dimanche pour une visite de trois jours en France, afin de vanter ses réformes et resserrer les liens avec Paris après des tensions liées aux crises régionales.

Le prince de 32 ans, surnommé « MBS », est arrivé ce dimanche à 11h05 (9h05 GMT) à l’aéroport du Bourget, près de Paris, et a été accueilli par le ministre des Affaires étrangères Jean-Yves Le Drian, a-t-on appris de sources concordantes.

Dimanche est une journée de visite privée et le programme du nouvel homme fort de Ryad reste relativement mystérieux. Une source proche de la délégation saoudienne avait déclaré qu’il était possible que MBS assiste au concert de clôture du festival de Pâques de la cité méridionale d’Aix-en-Provence, où seront joués Debussy, Robert Schumann et Felix Mendelssohn.

MBS est en pleine offensive de séduction des occidentaux pour projeter une image un peu plus libérale du royaume conservateur au pouvoir autoritaire. Il a déjà visité le Royaume-Uni et vient de passer trois semaines aux Etats-Unis, où le prince a courtisé les chefs d’entreprises et signé une multitude d’accords pour favoriser les investissements dans son pays qu’il veut préparer à l’après-pétrole.

En France, il doit rencontrer Emmanuel Macron mardi pour resserrer les liens d’une relation compliquée entre les deux pays, et alors que l’Arabie saoudite est largement impliquée dans les nombreuses crises qui secouent le Proche-Orient. A Paris, aucun contrat « mirobolant » n’est attendu. Le président Emmanuel Macron souhaite avant tout établir, selon l’Elysée, une « nouvelle coopération » avec le royaume pétrolier, qui devrait entrer dans une nouvelle phase sociale et économique avec l’arrivée au pouvoir de MBS.

« Il s’agit de forger un nouveau partenariat avec la France, et pas seulement de courir après des contrats », a confirmé une source proche de la délégation saoudienne. Pour Denis Bauchard, expert du Moyen-Orient à l’Institut français des relations internationales (Ifri), « les relations bilatérales ne sont pas bonnes et MBS a eu beaucoup de mal à se laisser convaincre de venir en France ». « MBS est fasciné par les Américains », alors qu’il éprouve « une certaine condescendance vis-à-vis de la France », ajoute-t-il.

A Paris, l’accent sera mis sur la culture, le tourisme, les investissements d’avenir et les nouvelles technologies, avec notamment une visite lundi du prince héritier à la Station F, l’incubateur de start-ups parisien.

Près de 18 protocoles d’accord dans les domaines du tourisme, de l’énergie et des transports doivent être signés, indique une autre source proche de la délégation saoudienne. Un accord de coopération pour le développement d’Al Ula, où se trouvent d’importants vestiges archéologiques, doit être aussi annoncé.

Lors de la rencontre mardi après-midi avec le président Macron, il sera aussi question des crises régionales : la Syrie, l’accord nucléaire iranien, la guerre au Yémen – où Ryad intervient militairement, ou la situation au Liban. La question du Sahel pourrait également être évoquée, l’Arabie saoudite étant un contributeur du G5 Sahel.

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