Plus d’une centaine d’employés d’une fonderie de cuivre dans le nord de l’Arménie ont bloqué hier une voie ferrée voisine pour protester contre sa fermeture récente, à la suite de la décision du gouvernement d’y appliquer une réglementation environnementale stricte.

L’usine de l’époque soviétique située dans la ville d’Alaverdi a été condamnée à une amende de 800 000 $ l’automne dernier pour avoir dépassé les quotas de pollution atmosphérique fixés par le gouvernement en 2005. Citant des problèmes financiers, sa société mère, Vallex Group, a refusé de payer l’amende et de respecter les plafonds de pollution.

En conséquence, les activités de production de l’usine d’Alaverdi, le plus gros employeur de la ville, ont été arrêtées en octobre. Ses plus de 500 travailleurs ont été envoyés en congé pour quatre mois. Ils recevront les deux tiers de leur salaire mensuel jusqu’au 1er mars. On ne sait toujours pas ce qui leur arrivera par la suite.

La situation est aggravée par l’échec de Vallex à rembourser un prêt de 380 millions de dollars consenti par une banque commerciale russe, VTB, il y a une dizaine d’années. La société basée au Liechtenstein a investi l’argent dans le gisement de cuivre et de molybdène de Teghut, également situé dans la province de Lori.

Vallex a fermé la mine de Teghut et licencié la plupart des 1 200 personnes qui y travaillaient en janvier 2018 en raison de l’impossibilité de rénover son installation d’élimination des déchets. VTB a repris la mine en paiement de la dette. Le créancier peut également acquérir la propriété de l’usine Alaverdi.

Les travailleurs qui bloquaient une section de la voie ferrée traversant la ville ont demandé au gouvernement de prendre des mesures urgentes contre la fermeture en cours. Ils se sont plaints du fait que les responsables gouvernementaux ont été jusqu’ici vagues sur l’avenir de la fonderie et de son personnel.

« Nous voulons récupérer nos emplois pour que nous puissions continuer à travailler et à faire vivre Alaverdi », a déclaré l’un d’entre eux.

« Ils continuent à venir ici et tiennent des discussions fermées et publiques, mais la ville attend toujours une réponse officielle », a commenté un autre manifestant. « Ces quatre derniers mois, nous n’avons vu personne s’attaquer sérieusement à ce problème. »

Le Premier ministre Nikol Pachinian a été invité à commenter la situation à Alaverdi lors d’une session du parlement à Erevan hier. Il a souligné qu’un règlement entre Vallex et VTB avait été compliqué par des poursuites intentées par d’autres entités liées aux installations d’Alaverdi et de Teghut.

« Nous devons les aider à régler ce différend le plus rapidement possible », a affirmé M. Pachinian, répondant à une question d’un parlementaire de l’opposition.

Les commentaires n’ont pas satisfait les travailleurs qui protestaient. « La réponse du Premier ministre s’est résumée comme s’ensuit : « Attendez, attendez indéfiniment », a déclaré l’un d’eux. Laissez-les geler nos dettes et nous attendrons. Laissons-les nous donner une autre source de revenus et nous attendrons. « Les manifestants ont refusé de débloquer le seul chemin de fer reliant l’Arménie au monde extérieur malgré les appels du gouverneur de Lori, Andrey Ghukasian. »La cause de votre problème n’est pas le gouvernement », leur a-t-il dit sur place.

Ghukasian a suggéré que la protestation pouvait être organisée par Vallex dans le but d’obtenir plus de concessions de la part du gouvernement.

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